Virus

Latin : virus : poison.

Définition 

Un virus est une particule de dimension très faible soit 0,02 à 0,3 µ (pour les plus gros virus).

Il s'agit donc, de particules ayant la capacité de traverser des filtres habituellement utilisés pour arrêter les bactéries : filtres en porcelaine en ce qui concerne les plus gros virus, c'est-à-dire par exemple ceux de la variole, de la vaccine, de la psittacose.

Leur dimension peut descendre à 10 nanomètres pour les plus petits virus, c'est le cas entre autres, du virus de la poliomyélite ou de la fièvre aphteuse. Voir un adénovirus.

Généralités 

Un micromètre est l'unité de longueur valant un millionième de mètre, son symbole est µm.

Les virus, dont plusieurs centaines sont susceptibles d'affecter l'homme, sans toutefois entraîner l'apparition de symptômes, ont la propriété de traverser les membranes, on les appelle pour cela des virus ultrafiltrables.

Les virus sont des micro-organismes obligatoirement intracellulaires. Ceci signifie qu'ils ne peuvent vivre en dehors d'une cellule dans laquelle ils vont puiser différents éléments, et en particulier l'énergie et « la nourriture » dont ils ont besoin pour se multiplier.

On parle de virus plastique quand il possède la capacité de modifier fréquemment sa structure (moléculaire) grâce à des multiplications successives.

L'infection par un virus entraîne l'apparition de ce que l'on appelle l'immunité à médiation cellulaire c'est-à-dire faisant intervenir, entre autres, deux variétés de globules blancs : les lymphocytes T et les lymphocytes B. Ce type d'infection s'accompagne également d'une immunité humorale, celle-ci faisant intervenir les anticorps circulants.

On parle de réaction sérologique (survenant au sein de la partie liquidienne du sang) comme témoin d'une augmentation des anticorps à travers des prélèvements successifs de deux à trois semaines d'intervalle.

En effet, un seul prélèvement est insuffisant pour orienter le diagnostic avec certitude.

C'est le deuxième prélèvement qui va permettre de savoir si le taux d'anticorps correspondant à un éventuel virus a augmenté, permettant ainsi le diagnostic.

Quelquefois un diagnostic rétrospectif est possible en effectuant une comparaison entre d'une part, les résultats de la réaction obtenue en laboratoire en ce qui concerne la sérologie (dosage des anticorps) à la phase aiguë et, d'autre part les résultats obtenus, toujours en ce qui concerne la quantité d'anticorps, au moment de la convalescence d'un patient.

Si on prend l'exemple de la grippe, une des maladies virales la plus connue du grand public, et plus précisément l'épidémie de grippe, et si on désire identifier avec certitude le type de virus responsable de cette épidémie, il est nécessaire d'effectuer un diagnostic de laboratoire qui va permettre,  de préparer des mesures de contrôle de l'épidémie, par l'intermédiaire d'une vaccination entre autres.

Si certaines molécules (médicaments) comme l'amantadine, entre autres, permettent de prévenir en théorie la grippe de type A, il faut rappeler au grand public que les antibiotiques (à ne pas confondre avec le médicament précédemment cité) n'ont aucun impact sur un virus.

Généralement ceux-ci sont utilisés pour éviter une surinfection par une bactérie,, susceptible d'entraîner des complications parfois graves, comme c'est le cas chez les individus présentant un déficit immunitaire (fragilisation des défenses d'un organisme), chez les personnes âgées, et les enfants en bas âge. Néanmoins, de façon générale, la prescription systématique d'antibiotiques afin de prévenir une éventuelle surinfection bactérienne, ne doit pas être faite.

Au contraire, certains médicaments (entrant dans le cadre de la chimiothérapie) sont efficaces contre certains virus seulement.

Il s'agit entre autres du cytomégalovirus, de l'herpès virus qui est le virus de la varicelle et du zona et du VIH entre autres.

La prophylaxie dont le but est, en partie, de prévenir la survenue d'une maladie, est efficace en ce qui concerne de nombreuses affections virales.

Celle-ci fait, bien entendu, intervenir la vaccination par l'intermédiaire du processus d'immunisation active.

La période d'incubation du virus, quant à elle, engendre une immunisation passive, c'est-à-dire, celle faisant jouer un rôle aux immunoglobulines spécifiques.

Elle va permettre de supprimer, ou d'atténuer, les manifestations symptomatiques, c'est-à-dire les signes que présente un malade à la suite de la pénétration du virus dans son organisme, et de certaines affections virales.

Historique 

Une maladie appelée la mosaïque du tabac a permis de mettre en évidence un élément responsable de cette pathologie invisible au microscope optique, et qui gardait sa virulence (pouvoir affectant) une fois qu'il était filtré.

À partir de cet instant, on parla de virus filtrant ou d'ultra virus.

Au cours de la deuxième moitié du XXe siècle, grâce aux progrès effectués par la recherche en virologie (partie de la biologie étudiant les virus), et en biologie en général, et surtout avec l'avènement du microscope électronique (et plus spécifiquement la microphotographie en lumière ultraviolette), on finit par mieux comprendre la nature des virus.

Classification 

Le comité international de la nomenclature des virus a depuis 1976, classé les virus selon les critères suivants :

  • Le type d'acide nucléique (ADN ou ARN).
  • La symétrie de la capside (cubique ou hélicoïdale).
  • Le lieu où leurs éléments sont assemblés (le noyau ou le cytoplasme de la cellule infectée).
  • La présence ou l'absence d'enveloppes (péplos).
  • Le nombre des capsomères.
  • Le diamètre de l'hélice.

Voici une classification des principaux groupes de virus et des maladie qu'ils entraînent. Il faut distinguer les virus à ADN, les virus à ARN et les virus non classés.

 Les virus à ADN :

  • Les adénovirus (virus APC : adénopharyngo-conjonctival), de la famille des adenoviridae ou adénoviridés, il s'agit d'une famille de virus à ADN bicaténaire qui comporte deux genres, Aviadenovirus, infectant les oiseaux et Mastadenovirus infectant les mammifères. Les adénovirus spécifiques de l'homme en font partie.
  • On parle d'adénovirose pour désigner une maladie due à un adénovirus. Il s'agit de virus qui ont une affinité remarquable pour le tissu lymphoïde et entraîne des inflammations aiguës du pharynx (pharyngites), des conjonctives (conjonctivite), des kératoconjonctivites épidémiques (conjonctivite infectieuse et contagieuse de type folliculaire avec fausses membranes et parfois iritis : inflammation de l'iris et inflammation douloureuse de la cornée associés à des opacités ponctuées dont l'évolution se fait vers la guérison sans séquelles importantes), des trachéobronchites fébriles, des bronchopneumopathies, des adénites mésentériques. Le plus souvent ces affections sont presque toujours bénignes. Néanmoins la pneumonie de l'enfant a un mauvais pronostic puisque, entraînant le plus souvent le décès. Un adénovirus étudié par Rowe en 1953 appartenant la famille des Adenoviridae, présente une symétrie cubique et ne comporte pas d'enveloppe. D'autre part sa capside est constituée de 252 capsomères et il a 60 à 80 microns de diamètre. La fièvre d'Auckland est une affection respiratoire à adénovirus qui survient chez l'enfant. Elle a été décrite dans cette ville de la Nouvelle-Zélande en 1965 et en 1977. Son évolution se fait sur le mode épidémique et peut engendrer des perturbations de l'appareil respiratoire, à type de dilatation des bronches avec séquelles.
  • La maladie de Rubarth étudiée par le vétérinaire suédois, du même nom, né en 1905, est appelée également hépatite contagieuse du chien, c' est une affection provoquée par un adénovirus source de troubles digestifs avec fièvre élevée. Le plus souvent cette pathologie a une évolution péjorative, entraînant le décès, pour les formes aiguës. Sa prévention passe par la vaccination.
  • Le papovavirus appartient à la famille des Papovaviridae. Le virus HPV (abréviation du terme anglais : human papilloma virus (HPV) et les polyomavirus : virus JC, virus SV40 (simien), et virus BK (BKV) font partie des papovavirus. Il s'agit d'un virus sans enveloppe dont la dimension avoisine 45 à 55 nm. La leucoencéphalopathie multifocale progressive semble être due au virus JC appartenant à la famille des papovaviridae (papovavirus ou polyomavirus). Ce virus, suite à une défaillance du système immunitaire du patient, voit son action favorisée, à la suite de la maladie sanguine (hémopathie) initiale. Le polyome est une variété de cancer, provoquée par un virus, et spécifique de certaines espèces animales comme la souris.
  • La famille des Herpesviridae est une famille de virus comportant une enveloppe, et dont les dimensions varient entre 120 et 180 nm. Cette famille comprend le virus de l'herpès simplex (HSV-1, HSV-2), le virus de la varicelle est du zona (HZV), le cytomégalovirus ou CMV. Le virus d'Epstein Barr, le virus de mononucléose infectieuse, celui du lymphome de Burkitt, le virus herpès humain 6 responsables de l'exanthème subit. Ces virus font partie également de la famille des Herpesviridae.
  • Le pox virus appartient à la famille des poxviridae ou poxviridés. Ces virus à ADN bicaténaires contiennent une enveloppe, de forme rectangulaire. Ils sont parmi les plus gros virus dont les dimensions sont situées entre 150 et 300 nm et comprennent le virus de la vaccine, le virus du molluscum contagiosum (virus oncogène), du genre Orthopoxvirus, et le virus de la variole. Certains virus de cette famille, propres aux animaux, sont susceptibles, accidentellement, d'infecter l'homme, dans le cadre d'une maladie professionnelle. Ce sont le virus du cowpox (Orthopoxvirus), le virus du tubercule des trayeurs et le virus de la dermite pustuleuse contagieuse (Parapox virus). Le Tanapox provoque les fièvres éruptives épidémiques d'apparence vaccinale qui sont le résultat d'une infection par un pox virus. Cette infection a été observée dans la rivière Tana au Kenya en 1957 et en 1962. La cowpox terme issu de l'anglais cow : vache, pox et éruption pustuleuse est une affection concernant atteignant les pis et des mamelles de la vache, qui est le résultat d'une infection par un Poxvirus. Cette pathologie est susceptible de se transmette à ceux qui traient les vaches,mais aussi à leur entourage. La cowpox se caractérise, chez l'homme, par l'apparition d'une élévation modérée de la température, associée à des boutons (éruption) au niveau des mains, avec de petites papules (légères surélévations de la peau se transformant en vésicules et en pustules comparables à celles de la vaccine (voir également tuberculose des trayeurs).
  • Le parvovirus de la famille des Parvoviridae fait partie de plusieurs types de virus susceptibles d’infecter l’animal. La maladie de Derszy est une pathologie contagieuse de l'oison (jeune oie), due à un parvovirus, entraînant une hépatite (inflammation des cellules composant le foie) s'accompagnant d'une inflammation du myocarde (muscles du coeur proprement dit) dont l'évolution est péjorative, il s'agit d'une myocardite mortelle. Cette maladie est prévenue grâce à la vaccination. Un autre virus, portant le nom de B19, est pathogène chez l’homme. Il s'agit d'un virus sans enveloppe, dont les dimensions varient entre 20 et 25 nm. Le virus 3RV (initial de l'anglais small round virus signifiant petit virus rond) est une variété de parvovirus entraînant l'apparition de gastro-entérite aiguë chez l'homme. Le virus de Norwalk est un virus très petit (27 nm) dépourvu d'enveloppe qui a été classé tantôt parmi les Calicivirus et par certains parmi les Parvovirus. Il est responsable de gastro-entérites aiguës épidémiques. En 1969 une épidémie de gastro-entérite a eu lieu aux USA, dans l'Ohio à Norwalk.

Virus à ARN :

Le Picornavirus appartenant à la famille des Picornaviridae ou picornaviridés, est un virus à ARN monocaténaire de petite taille c'est-à-dire allant 18 à 30 nm. Il s'agit d'un virus ayant une capside de symétrie cubique avec 32 capsomères et sans enveloppe. Cette famille comprend les genres Enterovirus, Heparnavirus (ou Hepatovirus), Rhinovirus (entraînant le rhume commun), Aphtovirus et Cardiovirus. Ces 2 types de virus atteignent le bétail et les rongeurs. Parmi les Picornavirus, il faut citer le virus de l'hépatite A, le poliovirus (entraînant la poliomyélite), et échovirus.

L'astrovirus appartient à la famille des Astroviridae, du latin aster : étoile. Il s'agit d'un virus de petite taille (environ 30 mu) à ARN en étoile, sans doute entraînant l'apparition de pathologies digestives (virus antéropathogène : viroentéropathogénicité) chez l'homme, comme la gastro-entérite entre autres.

L'hepacavirus ou hepacivirus (du grec hépar : foie) est le nom, pour certains virologues seulement, proposé pour désigner le virus de l'hépatite C. Ce virus est classé dans la famille des Flaviviridae ou hépadnaviridés. Il s'agit d'une famille de virus à ADN monocaténaire qui comprend le virus de l'hépatite B chez l'homme et d'autres virus infectant certains animaux. Le virus Banzi est également un virus transmis par les moustiques. Ce virus est responsable des pathologies proches de la dengue habituellement observée en Afrique australe et orientale.

Les arbovirus (virus transmis par des arthropodes) appartiennent à la famille des Flaviviridae ou Flavivirus. Alphavirus, Nairovirus virus Bunyvirus, Flavivirus (de la fièvre jaune et de la dengue), font partie des arbovirus. La fièvre de la vallée du rift, en 1930 appelée également hépatite enzootique est une maladie due à un arbovirus. Citons d'autres affections liées à une infection par arbovirus:

  • L'encéphalite équine occidentale transmise par un moustique en Amérique du Nord au Sud.
  • L'encéphalite équine orientale due à un alpha virus transmise par un moustique concernant la côte Est des Amérique.
  • L'encéphalite équine de Saint-Louis due à un Flavivirus transmise par un moustique, concernant les États-Unis et les Caraïbes.
  • L'encéphalite équine vénézuélienne due à un alphavirus transmise par un moustique, concernant le Venezuela, le Mexique, la Floride l'Europe centrale et orientale.
  • L'encéphalite La Grosse due à un Bunyavirus transmise par un moustique, concernant les États-Unis d'Amérique.
  • L'encéphalite japonaise B due à Flavivirus transmise par un moustique, concernant une zone géographique allant du Japon aux Philippines.
  • L'encéphalite à tique d'Europe due à un Flavivirus transmise par une tique, concernant l'Europe centrale et orientale.
  • L'encéphalite West Nile due à un Flavivirus transmise par un moustique concernant l'Afrique, les États-Unis, le Moyen-Orient.
  • L'encéphalite russe du printemps-été due à un Flavivirus transmise par une tique, concernant la Russie et l'Europe centrale.
  • La fièvre de Murray Valley due à un Flavivirus, transmise par un moustique, concernant l'Australie et la Nouvelle-Guinée.
  • La fièvre à virus Powassan due à un Flavivirus transmise par une tique, concernant l'Amérique du Nord.
  • Les arbovirus sont également susceptibles d'entraîner des fièvres et des arthralgies (douleurs des articulations) comme par exemple la maladie O'nyong-nyong du à un alphavirus, transmise par un moustique est concernant l'Afrique.
  • La fièvre à tique du Colorado due à un orbivirus transmise par une tique, concernant l'ouest des États-Unis.
  • La dengue de type 1, 2, 3, et 4 transmise due à un Flavivirus, transmise par un moustique, concernant l'Afrique, Asie et Amérique.
  • La fièvre à virus Ross-River due à un alphavirus, transmise par un moustique, concernant l'Australie et la Nouvelle-Guinée.
  • Les fièvre hémorragiques peuvent également être le résultat d'une infection par un arbovirus. Citons par exemple la fièvre jaune qui est le résultat d'une infection par Flavivirus transmise par un moustique, concernant l'Afrique et Amérique latine.
  • La dengue hémorragique due à un Flavivirus, transmise par un moustique, concernant le Sud-Est asiatique et les Caraïbes.
  • La fièvre hémorragique d'Omsk due à un Flavivirus, transmise par une tique, concernant la Sibérie et l'Asie. 
  • La fièvre de la forêt de Kyasanur due à un Flavivirus, transmise par un tique, concernant l'Inde, plus précisément l'État de Mysore.
  • La fièvre à virus Chikungunya due à un alphavirus, transmise par le moustique, concernant l'Afrique et l'Asie du Sud-Est.
  • La fièvre de Crimée-Congo due à un virus transmise par une tique, concernant l'Afrique, la Crimée et le Kazakhstan.
  • La fièvre de la vallée du Rift due à un phlébovirus, transmise par un moustique, concernant l'Afrique orientale et l'Égypte.
  • Certaines fièvres aiguës bénignes peuvent être le résultat d'une infection par arbovirus. Citons par exemple la fièvre à virus Mayaro (Uruma) due à un alphavirus, transmise par un moustique, concernant Panama et Trinidad.
  • La fièvre à virus Sindbis due à un alphavirus, transmise par un moustique, concernant l'Europe, Afrique et l'Australie.
  • La fièvre à virus Mucambo due à un alphavirus, transmise par une moustique, concernant l'Amérique du Sud.
  • La fièvre à phlébotome dû à un phlébovirus, transmise par un phlébotome, concernant la Méditerranée, l'Asie et l'Afrique.
  • La fièvre de Naples, de Sicile, due à un phlébovirus, transmise par un moustique, concernant l'Italie et l'Égypte.
  • La fièvre de Candiru, Punta del Toro, due à un phlébovirus, transmise par un moustique, concernant le Brésil et Panama.

Le réovirus, le rotavirus (du latin rota : roue) font partie de la famille des Reoviridae. Il s'agit d'un genre de virus à ARN bicaténaire, dont la symétrie est cubique et dépourvue d'enveloppe. Il mesure entre 60 à 75 nm et se présente sous la forme de roue. Les réovirus sont responsables quelquefois des diarrhées du nourrisson et parfois d'infections respiratoires.

L'arénavirus de la famille des Arenaviridae est responsable des fièvres hémorragiques épidémiques et de la chorioméningite héréditaire.

Les myxovirus comprennent le virus de la grippe (trois catégories A, B, C, ou orthomyxovirus), le paramyxovirus c'est-à-dire virus des oreillons, le virus de la rubéole, de la rougeole et le virus syncytial (VRS). Les myxovirus, appelés également orthomyxovirus était le nom qui était primitive­ment donné aux virus de la famille des Orthomyxoviridae car ils possédaient une affinité pour les mucoprotéines. La peste aviaire étudiée par Centanni en 1901 (en anglais avian plague) est une maladie contagieuse due à un orthomyxovirus. Cette maladie se caractérise par la survenue d'une somnolence intense entraînant le décès dans la majeure partie des cas.

Le virus de la rage (Lyssavirus) appartient au ethabdovirus. Les Rhabdoviridee (du grec rhabdos : raie) sont une famille de virus à ARN monocaténaire dont la polarité est négative et la symétrie hélicoïdale. Ces virus possèdent une enveloppe en forme d'obus. Le virion mesure 180 x 80 nm. Cette famille comprend, parmi le genre Vesiculovirus, le virus de la stomatite vésiculeuse et parmi le genre Lyssavirus, le virus de la rage. D'autres virus de cette famille, susceptibles d'entraîner des maladies (donc pathogènes) concernent uniquement les animaux.

Les rétrovirus sont des virus oncogènes (entraînant des cancers) appartenant à la famille des retroviridae. Il s'agit d'une famille de virus à ARN monocaténaire de 100 nm de diamètre possédant une capsule avec une symétrie cubique et ayant la capacité, grâce à sa transcriptase inverse, de transcrire son génome ARN en ADN. Le rétrovirus a la possibilité de s'introduire à l'intérieur du génome constitué d'ADN des cellules qui l'hébergent, et de procéder à une intégration totale puis d'être transmis avec le génome ainsi constitué. C'est ainsi que l'on distingue deux groupes de rétrovirus : la forme libre correspondant à un élément génétique mobile constitué d'ARN , ayant la capacité de passer d'une cellule à une autre et la forme intégrée au génome de la cellule, ceci après utilisation de la transcription en ADN correspondant à la forme sans laquelle il ne peut pas se multiplier. La transcriptase inverse est donc une enzyme qui dirige la production d'un exemplaire d'ADN à partir de l'ARN.

La famille des rétrovirus est divisée en sous familles :

  • Rétrovirus-HTLV, Spumavirus et Lentivirus.
  • Parmi les rétrovirus il faut citer HTLV-I (Human T cell Lymphotropic Virus type I). Ce rétrovirus qui est responsable du lymphome de l'adulte et à la myélopathie spastique progressive.
  • HTLV-II. Ce virus a été isolé chez les patients souffrant de leucémie à tricholeucocytes retrouvé ensuite chez les toxicomanes par voie intraveineuse.
  • HTLV-III. Ce terme très peu utilisé, désignait, auparavant, le virus du sida qui porte actuellement le nom deHIV (Human Inmulodeficiency Virus) et en français VIH (virus de l'immunodéficience humaine).
  • HTLV-V. Ce virus est considéré comme responsable dans le mycosis fongoïde.

Les autres rétrovirus sont responsables de leucémie et de cancer des animaux comme c'est le cas par exemple le sarcome de Rous.

Les endovirus sont des rétrovirus qui possèdent une forte ressemblance (homologie), ou sont totalement identiques, avec certaines portions du génome de la cellule non infectée, hôte naturel de ce virus. Un endovirus appartenant à une espèce est susceptible d'avoir un comportement identique à celui d'un exovirus, dans les cellules appartenant à une autre espèce. Un protovirus (étudié par Temin en 1970, appelé également transposon est un élément génétique mobile ayant la capacité de s'intégrer aux gènes de l'ADN des cellules et de se transposer d'un point du génome à un autre) est un élément de transposition ou transposon pouvant entraîner l'apparition de mutations à l'intérieur du génome de la cellule. Les protovirus peuvent également, sans doute, donner naissance aux provirus des rétrovirus.

Togaviridae est une famille de virus contenant un acide ribonucléique (ARN) monocaténaire c’est-à-dire possédant une seule chaîne d’ADN, spécifique d’une espèce. Ce virus présente une polarité positive, mesure 35 à 40 nanomètres de diamètre, ayant la capacité d'assembler ses capsides dans les cellules infectées. La capside est constituée de protéines se présentant sous la forme d'une coque, et entourant le matériel génétique (A.D.N. ou A.R.N.) d’un virus, en l'occurrence l'ARN. Cette famille de virus est responsable, entre autres, de la fièvre hémorragique d'Omsk.

Bunyaviridae ou bunyaviridé est une famille de virus qui tire son nom de la localité d'Ouganda : Bunyamwera. Un arbovirus connu depuis 1943, appelé virus californien, faisant partie de la famille des Bunyaviridae est responsable de l'encéphalite de Californie dont la première épidémie fut observée en 1064 aux États-Unis plus précisément dans l'État d Wisconsin. Son évolution n'est pas mortelle. La fièvre du Congo est une pathologie liée à un autre virus appartenant à la famille des Bunyaviridae : le Nairovirus . Cette maladie est comparable à celle de la fièvre hémorragique de Crimée.

Le virus calicivirus appartient la famille des Caliciviridae. Il s'agit d'une famille de virus responsable entre autre de gastro-entérite. Ce genre de virus à ARN monocaténaire de 35 nm sans enveloppe, isolé en 1989 par Bradley, et dont la détec­tion se fait par réaction immuno-enzymatique (ELISA), est appelé de cette façon car sa forme est proche de celle d'un calisse. Les calicivirus sont retrouvés dans les selles des enfants souffrant de gastro-entérite épidémique. Calicivirus est également responsable de l'hépatite E (HE). Il s'agit d'une hépatite de nature épidémique, dont la transmission se fait sur un mode oro-fécale, de nature épidémique mais jamais chronique, et s'observant essentiellement en Asie en Afrique.

Filoviridae désigne une famille de virus appelé également filoviridés (du latin filum : fil). Elle comprend le virus de la maladie de Marbourg et le virus Ebola. Il s'agit de virus à ARN monocaténaire dont la symétrie est hélicoïdale et possédant une enveloppe.

Le virus de la famille des Birnaviridae est un agent viral entraînant l'apparition d'une inflammation des bourses, de nature infectieuse aviaire (des oiseaux). Cette maladie est appelée maladie de Gumboro.

Le virus coronavirus appartenant la famille des coronaviridae. Il s'agit d'un genre de virus à ARN monocaténaire de 70 à 120 nm de diamètre et dont la symétrie est hélicoïdale. L'enveloppe de ce virus est surmontée d'une couronne qui rappelle approximativement une fleur, d'où le nom. Il s'agit de virus responsables de rhinite et de rhinopharyngites des adultes jeunes. Coronavirus serait également responsable d'une autre maladie appelée entérocolite nécrosante du nouveau-né ou entérocolite ulcéro nécrosante. C'est ainsi que contrairement à la précédente, il s'agit d'une maladie grave, dont la fréquence va en augmentant et dont on ne connaît pas avec précision la cause. Cette infection concerne essentiellement les prématurés et les enfants fragilisés. Les symptômes apparaissent dès les premiers jours. Il s'agit tout d'abord d'une distension de l'abdomen s'accompagnant de vomissements contenant de la bile, d'une fièvre et d'hémorragies du tube digestif. Si on effectue un examen radiologique celui-ci met en évidence une pneumatose intestinale (présence de gaz au niveau des intestins). L'évolution de cette affection gastroentérologique se fait vers le décès du patient dans 10 à 40 % des cas. Chez un patient sur quatre on constate la survenue d'une perforation qui nécessite une intervention chirurgicale imposant une réduction de l'intestin. Dans ce cas la mortalité atteinte alors 30 à 50 %.

Les virus non classés. Parmi ceux-ci citons le virus de l'hépatite B et les virus lents (Visoa). Les maladies à virus lents, plus précisément maladies lentes à virus (maladies étudiées par Sigurdsson en 1954) sont des affections attribuées à des virus divers, généralement non identifiés. Ces affections sont très proches pour les raisons suivantes. On constate d'abord l'existence d'une longue période muette, allant de quelques mois à quelques années. Ensuite les virus à maladie lente atteignent un seul tissu ou un seul organe, le système nerveux central, pour ne citer que lui. La troisième caractéristique est que ces virus ont en commun leur affinité, qui est exclusive pour certaines espèces animales. Enfin, l'évolution des pathologies concernées par cette famille des virus, se fait progressivement vers le décès du patient. On ne sait pas avec précision pourquoi l'incubation de ces virus est prolongée. Pour certains virologues (spécialistes de la partie de la biologie qui étudie les virus) il semblerait exister une prédisposition génétique, et d'autre part, une façon particulière de réagir de la personne infectée (l'hôte). ICRON (initiales d'Institute for Cancer Research) est un terme qui a été proposé par Blumberg, et qui désigne un ensemble composé du virus et des constituants provenant de l'hôte qui l'héberge. Cette notion d'ICRON a été élaborée à partir du virus de l'hépatite B, possédant une enveloppe considérée comme l'antigène Australie et le virus lui-même constitué d'un certain nombre d'antigènes en provenance du sujet, chez lequel ce virus s'est développé. Quand un virus, que l'on appelle icron, pénètre à l'intérieur d'un autre individu qui ne possède pas d'antigènes comparables à ceux que ce virus a recueilli sur la première personne, ce deuxième individu présente une réaction violente, se caractérisant par une production d'anticorps entraînant une hostilité immunologique, occasionnant une inflammation du tissu hépatique (hépatite), grave. L'évolution de ce type d'hépatite se fait vers la guérison complète avec destruction du virus. Néanmoins si ce deuxième individu présente les mêmes antigènes que ceux déjà fixés sur le virus, il ne réagira pas. Dans ce cas il ne surviendra pas de réaction de défense de type immunologique, ce qui aboutira à une affection sans symptôme (inapparent).
Dans un autre cas de figure, en présence d'une parenté antigénique plus ou moins intense entre l'icron et son hôte, l'icron présenterait une réaction intermédiaire ou épiphénomène immunitaire à médiation cellulaire. Dans ce cas on constate un envahissement du foie par des cellules immunocompétentes avec apparition d'une hépatite, cette fois-ci chronique active.

En ce qui concerne les infections à virus lents, qui sont nombreuses chez l'animal, il faut citer l'encéphalopathie bovine spongiforme, et chez le mouton, la tremblante que l'on appelle également scrapie (rida).

L'homme quant à lui est susceptible d'être infecté par quatre « virus » de ce type :

Parmi ceux-ci, il faut distinguer les agents infectieux que l'on considère comme conventionnels il s'agit de ceux de la leucoencéphalite sclérosante subaiguë, et de la maladie de visna-maëdi (maladie virale des ovins qui se traduit chez les animaux de plus de 2 ans par une pneumonie chronique) et les l'agents infectieux dits non conventionnels comme les prions ou virinos.

Il existe une polémique entre les spécialistes en virologie en ce qui concerne certaines affections comme la maladie de Parkinson postencéphalitique, la sclérose en plaques, la maladie d'Alzheimer, la maladie de Steele, Richardson et Obszewski, la maladie d'Alpers, la sclérose latérale amyotrophique, voire certains cancers. En effet, le doute existe quant au rôle joué par cette variété de virus en ce qui concerne ces différentes pathologies.

 

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