Parainfluenza correspond à un groupe de virus appelé le virus parainfluenza humain (HPIV). 

                                                                                

Trois virus parainfluenza sont à l'origine d'un certain nombre d'infections de l'appareil respiratoire allant du rhume banal à la pneumonie, en passant par la grippe ou la forme la plus grave, et la plus fréquente qui est la laryngite fébrile.

Les virus paramyxovirus sont classés en quatre types semblables sur les plans structurels et biologiques, mais différents quant à la gravité des pathologies qu'ils sont susceptibles d'entraîner. Les infections dues au virus parainfluenza, et tout particulièrement de type 3 surviennent habituellement toute l'année.

On distingue :

  • Les types 1 et 3 sont à l'origine de laryngite, et de laryngo-trachéobronchite (inflammation du larynx et des bronches), survenant par épidémies chez les enfants en automne, et sont plus préoccupants que les autres. Chez l'adulte, l'immunité conférée par ces virus, explique la faible gravité de la maladie. Néanmoins, des surinfections secondaires peuvent se produire avec la même variété de virus, et tout particulièrement avec les parainfluenza de type 1 et 3. Les infections à type 1 et 3 surviennent essentiellement dans les collectivités comme les crèches, les hôpitaux, les écoles, les orphelinats. Elles sont plus fréquentes au cours de la première enfance.

  • Les types 1 et 2 provoquent chez l'enfant des épidémies de laryngite aiguë striduleuse (faux croup). La laryngite striduleuse se caractérise par :
    • Des accès d'étouffement pendant la nuit.
    • Une toux roque (ressemblant à l'aboiement d'un chien), avec des sifflements lorsque l'enfant inspire (l'air a du mal à entrer dans les poumons).
    • Une cyanose (insuffisance d'oxygénation des tissus se traduisant par une coloration bleuâtre de la peau dans les cas les plus graves).
  • Le type 4 est à l'origine d'infections relativement modérées de l'appareil respiratoire.

Le temps incubation est variable et dépend du type du virus qui infecte. Il est habituellement de 24 à 48 heures pour le type 3, et peut avoir une durée de quatre à cinq jours pour le type 1.

Les symptômes de l'infection à virus parainfluenza s'accompagnent :

  • D'une hyperthermie (élévation de la température).
  • L'atteinte des voies respiratoire se différencie de la grippe, ou d'autres affections d'origine virale susceptibles, de survenir chez des enfants du même âge.
  • La présence d'une rhinite (inflammation du nez) est modérée, et permet d'effectuer cette différenciation.
  • Une dysphonie (difficulté à émettre des sons).
  • Une laryngite (inflammation du larynx) prédomine dans la majorité des cas.
  • Des douleurs du pharynx, généralement modérées, sont associées à une toux le plus souvent sèche au début de la maladie.

L'évolution est directement dépendante de l'intensité de l'hyperthermie (qui peut être absente ou parfois durer deux ou trois jours). Elle est associée à la présence de malaises. Généralement, cette élévation de température ne dépasse pas 38°, bien qu'il soit possible d'assister à des pics de température autour de 40°.

En cas d'atteinte des voies respiratoires basses (poumons), et de la partie inférieure du pharynx, la fièvre est généralement constante durant une semaine, pouvant même réapparaître par la suite.  

La laryngo-trachéobronchite (inflammation du larynx, de la trachée, et des bronches) est l'affection la plus grave, et la plus dangereuse particulièrement chez l'enfant, et nécessite une hospitalisation.

La bronchite (inflammation des bronches), et la pneumonie (atteinte des poumons), sont particulièrement susceptibles de survenir en cas d'atteinte par le virus para-influenza de est de type 3, surtout chez l'enfant. 

Les complications susceptibles de survenir lors de cette évolution, peuvent être d'origine bactérienne mais elles sont rares. Néanmoins, les infections à virus para-influenza, sont quelquefois à l'origine de complications de l'appareil pulmonaire à type d'asthme ou de bronchite chronique voire de bronchiolites (maladies obstructives diffuses diverses appelées également bronchiolites oblitérantes).

Suivant Bronchiolite : quelques mesures simples de prévention.

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